20th and 10th Anniversaries Memorial Dedication

U.S. Memorial Wereth, May 17, 2014

 

COL. L. Mitchell Kilgo, Commandant, Signal 5th, U.S. ARMY

 

Col Kilgo hails from Newport News, Viginia. He is a Distinguished Military Graduate and entered active duty in 1988. Col Kilgo has served in a variety of command and staff positions around the world. His many awards and decorations include the Legion of Merit and the Bronze Star.

 

Ladies and gentlemen,

I am honored to speak with you today.  I express my sincere gratitude to Mrs. Anne-Marie Noël, president of the Wereth Memorial, for extending this invitation to me; and I acknowledge the presence of members of the Langer family, descendents and family members of the 333rd Field Artillery Battalion, and other distinguished guests.  I see some veterans in the audience, as well as Service Members from various services and countries.  I thank you for your service.  And to the citizens of Belgium, I thank you for hosting us all here at this beautiful memorial.

I recognize that over the past several years this event has been honored with the contributions of speakers far more distinguished than myself.  And so I feel that in this case, I am the one that is honored by the invitation to speak.  I am honored because of the sacredness of the subject.  I am humbled by the deepest feelings that I know each of us has about the events we are memorializing.  And perhaps that is what qualifies me to speak today—the feelings I share with you about the Wereth 11. 

As a black soldier, serving in the United States Army—serving in Europe, in the heart of the land that was the epicenter of the world’s anguish in 1944—I feel a bond, and a connection to the men who served in the 333rd Field Artillery Battalion.  I feel a connection with the citizens of Belgium and their compassion towards eleven cold, hungry, hunted soldiers.  I feel a connection with the descendents of these men, and with the men and women around the world who have sought to bring appropriate recognition to these events, and closure to the family members.  And I feel a responsibility to pay tribute to their sacrifice.  So I am happy to share a few of my own thoughts and feelings with you today.

I know that if you are here, you probably already know the story of the Wereth 11.  And there’s no need for me to recount it.  So, in preparing my remarks for today, I wondered if I shouldn’t instead try to talk about something new or different.  But I then asked myself, what is the purpose of the memorial, then, if not to tell their story? And to tell it again, and again, and again.  And so I ask your indulgence as I read a brief account, so well crafted by Jim Michaels in his USA Today article last year:

On December 16th, 1944, the [Nazis] launched a furious offensive aimed at punching a hole in Allied lines. They concentrated their efforts on a wooded area near the Germany-Belgium border that was defended by an American division untested by combat.

Supporting the 106th Division was the 333rd Field Artillery Battalion, an all-black unit. Unlike the inexperienced outfit it supported, the battalion consisted of combat veterans who prided themselves on being able to pick off German tanks at great distances with their 155mm howitzers.

The 106th Division was overrun in what was one of the worst American defeats of the war. Many of its members would join columns of American prisoners marched back to Germany... 

Eleven members of the 333rd managed to escape. For hours, they trudged through waist-deep snow, staying away from roads and hoping to avoid [Nazi] patrols. They carried only two weapons.

Exhausted and hungry, the men stumbled upon the tiny Belgian farming hamlet of Wereth shortly before dusk.  [Wereth resident] Mathias Langer, didn’t hesitate to offer help. He invited the men into his home, seating them at the family’s rustic kitchen table, where he gave the grateful soldiers hot coffee and bread...

The men hadn’t [yet] finished eating when a military vehicle pulled up to the house, [the Nazis having likely been tipped off to their location]. The Americans knew there was nowhere to go and may also have wanted to save the Langers from trouble. They emerged from the house with their hands up.

[Mathias’ children], Tina and … Hermann watched as the exhausted men ran, with the German soldiers following in their vehicle. It would be the last time they saw the Americans alive.

In the following weeks, the villagers huddled in their homes while fighting raged around them. It was the last gasp for the [Nazis], as their enemies closed in on them.

By early February, the fighting had subsided enough for people to venture out. Mathias and his [family] were walking to church when they saw hands emerging from the ground. The snow had receded, and the bodies were visible where they had been slaughtered, not far from the family home….

By the time Army Capt. William Everett examined the 11 bodies, they had been on the frozen ground for more than a month, covered only by a shroud of snow.

[Capt. Everett wrote:] “On 15 February 1945, I personally examined the bodies of the American Negro soldiers listed below.” In a single-spaced, one-page memo, the assistant regimental surgeon chronicled their wounds. Most had been killed by blows to the head with a blunt instrument, probably a rifle stock. They had been stabbed repeatedly with bayonets. The finger of one man was almost completely severed. The soldiers had been shot multiple times.

There was little time to pursue justice. The Allies were advancing on Germany, and the European war was drawing to a close. [The report concluded that] “The perpetrators were undoubtedly SS enlisted men, but available testimony is insufficient to establish definite unit identification”…. The investigation was closed and marked secret.

Back in the [United States], the wives and parents of the 11 soldiers received letters saying their husband or son had died in combat. Most went to their graves believing that.

 

Now, ladies and gentlemen—brothers and sisters, if I may call you that—here we are today on the spot where this massacre took place, and we know more of the truth.  We know it largely because a young twelve-year old boy, could not forget what he had witnessed on a cold winter morning in 1944.  Throughout his lifetime, Hermann Langer could not forget the desperation he saw in the eyes of the soldiers that appeared at his home—nor could he forget the dignity in their eyes when they faced their captors.  He could not forget the compassionate example of his father.  And he could not forget the liberty that their sacrifice purchased.

In 1994, on the fiftieth anniversary of the massacre, Hermann Langer erected this cross, in memory of these soldiers. Interestingly, he had intended initially to put up a wooden cross, but instead used pieces from his own family’s gravestones to create this cross—the stone being of a more permanent and lasting substance than wood.

Recognizing the meaning and potential of this memorial, Mrs. Anne-Marie Noël, Mrs. Adda Rikken, Dr. Norman Lichtenfeld and many others—veterans and soldiers and civilians and friends and family members and strangers—both here and in the United States, organized an effort to purchase the land and expand and develop the memorial into what it has become today—with its magnificent monuments, and beautiful grounds, and annual ceremonies.  We meet almost 10 years to the day when this memorial was dedicated, on May 23, 2004.  And we honor and bless the efforts of the volunteers to bring these events into the public light, and to tell the story of the Wereth 11, and to establish a permanent and enduring tribute to these fallen soldiers.

But for all the permanence that this stone memorial can signify, it is not enough.  To be truly enduring, this memorial must be inscribed not only on stone, but, as the scripture says, “on the fleshy tables of the heart.”  We all know that the Ten Commandments were also inscribed in stone—and yet, we see how often they are forgotten.  But when they are remembered, how beautifully they are reflected in the lives of those who keep them.  In a similar way, our honor to these men is shown, not only in our attendance here today, but in our daily lives—grateful for the sacrifice that they made for us, and reflective of the honor with which they dispatched their duties, and emulating the compassion and love shown to them by strangers, and hopeful for a future that they fought for and made possible.

For me, this stone memorial represents a painful and horrific event.  It represents sorrow—and anger—and hatred.  And we must never forget that!  But let us seal up that pain—let us seal up the anger, and the sorrow, and the hatred—in this solid, static stone.  Let this stone, and this memorial, be the altar upon which we place our offering, next to their sacrifice.  And let the hope, and the life, and the joy, and the love that their sacrifice purchased be made alive in our hearts.  “Greater love hath no man than this, that a man lay down his life for his friends.” (John 15:13).

As a soldier, I sometimes think about my commitment to die, if necessary, to defend justice and truth.  To protect the rights and freedoms of all people.   And if it comes to that—yes, I will put myself in harm’s way.  But the question that really challenges me is not whether I would be willing to die for this—but if I am willing to LIVE for it.  The Wereth 11—they have already died for this cause, in hopes that we wouldn’t need to.  In hopes of a brighter future for their children, with greater freedom and equality.  So while this memorial brings closure, in some sense, to the events surrounding the massacre, it is also the platform from which our hope and commitment spring forth.

In closing, let me share the words of Abraham Lincoln, spoken over 150 years ago at a similar war-memorial gathering.  It was a different war, and a different battle, and a different memorial.  But for a group of black American Soldiers in World War II—still segregated almost 100 years after the Civil War—it seems only an earlier chapter in the same general conflict. 

 

Said Abraham Lincoln at Gettysburg:

We cannot dedicate, we cannot consecrate, we cannot hallow this ground. The brave men, living and dead, who struggled here, have consecrated it, far above our poor power to add or detract. The world will little note, nor long remember what we say here, but it can never forget what they did here. It is for us the living, rather, to be dedicated here to the unfinished work which they who fought here have thus far so nobly advanced. It is rather for us to be here dedicated to the great task remaining before us—that from these honored dead we take increased devotion to that cause for which they gave the last full measure of devotion—that we here highly resolve that these dead shall not have died in vain…

 

 

From a winter battlefield, to the warmth of a farmer’s kitchen;

From the idea for a makeshift cross, to this entire monument;

From our hearts, to the world

let us make ourselves a living memorial to the Wereth 11.

Thank you.

 

Sehr geehrte Damen und Herren,

Ich fühle mich sehr geehrt, heute vor Ihnen stehen zu dürfen. Einen ganz besonderen Dank an Anne-Marie Noel für die Einladung. Es freut mich sehr, dass Familienmitglieder der Langer Familie, Familienmitglieder der gefallenen Soldaten des 333ten Field Artillery Battalions sowie viele weitere Gäste an dieser Zeremonie teilnehmen. Ebenfalls sehe ich einige Veteranen im Publikum sowie Militärangehörige von verschiedenen Bereichen und Ländern. Ich danke Ihnen für Ihren Dienst. Danke auch an die Bürger von Belgien, die uns hier heute als Gastgeber an diesem schönen Denkmal empfangen.

Mir ist bekannt,  dass über die letzten Jahre schon viele bedeutendere Redner hier gestanden haben. So fühle ich mich sehr geehrt, bei dieser Veranstaltung als Gastredner eingeladen zu sein.  Wir alle fühlen Demut in uns, wenn wir an die Ereignisse, die uns hier zusammenführen, denken. Vielleicht ist es das, was mich als Redner heute ausmacht- dass ich mit Ihnen die gleichen Gefühle über Wereth 11 teile.

Als schwarzer Soldat, ich habe in den USA als auch in Europa gedient, fühle ich eine Verbindung zu den Männern, die im 333ten Field Artillery Battalion ihren Dienst erfüllt haben. Ich fühle eine Verbindung mit den Bürgern Belgiens und spüre deren Mitgefühl, gegenüber den 11 hungrigen und gejagten sowie an Kälte leidenden Soldaten. Ich fühle eine Verbindung mit den Hinterbliebenen der Soldaten und mit allen Männern und Frauen in der ganzen Welt, die versuchen, Anerkennung für alle Gefallenen zu bekommen und somit auch einen Abschluss für die Hinterbliebenen finden zu können. Und ich spüre die Verantwortung, diesen Männern meiner Anerkennung zu zollen. Ich freue mich, heute meine Gedanken und Gefühle mit Ihnen teilen zu dürfen.

Ich weiß, dass Sie die Geschichte von Wereth 11 bereits kennen. Und es gibt keinen Grund für mich, Ihnen diese wieder zu erzählen. Während ich meine Rede für heute vorbereitet habe, habe ich mich gefragt, ob ich statt dessen nicht über etwas anderes reden soll. Aber dann habe ich mich gefragt, wenn nicht über die Geschichte des Memorials rede, worüber dann?. So bitte ich Sie um Ihre Nachsicht, wenn ich Ihnen eine kurze Zusammenfassung aus einem ganz besonderen Artikel des Journalisten Jim Michaels, USA Today, vortrage:

Am 16. Dezember 1944 verübten die Nazis eine große Offensive, um ein Loch in die Verteidigungslinie der Alliierten zu schlagen. Sie konzentrierten sich auf die Wälder Nahe der Deutsch-Belgischen Grenze, welche von einer Amerikanischen Einheit verteidigt wurde.

Die 333rd Field Artillery Battalion unterstützte die 106. Division. Eine schwarze Einheit. Das Battalion war in der Lage, mit Ihren 155mm Howitzers die deutschen Panzer aus einer großen Entfernung zu treffen.

Die 106. Division wurde von den Deutschen bei einem für die Amerikaner schlimmsten Angriffe überrannt. Viele Soldaten mussten als Amerikanische Kriegsgefangene den Marsch nach Deutschland antreten.

11 Mitglieder der 333ten gelang die Flucht. Stundenlang kämpften sie sich durch den hohen Schnee, weit genug von den Straßen entfernt, um die deutsche Patrouillen  zu umgehen. Sie hatten nur 2 Waffen bei sich.

Erschöpft und hungrig stolperten  sie kurz vor Sonnenuntergang über das kleine belgische Bauerndorf Wereth. Mathias Langer zögerte nicht lange und bat seine Hilfe an. Er lud die Männer in sein Haus sein, ließ sie an seinem Küchentisch Platz nehmen und gab Ihnen heißen Kaffee und Brot.

Die Männer hatten ihr Essen noch nicht ganz beendet, als ein Militärfahrzeug vor dem Haus anhielt. (Man vermutet, dass die Nazis einen Tipp bekommen haben). Die Amerikaner wussten, dass sie, auch um der Langer Familie Probleme zu ersparen, aufgeben mussten. So gingen sie mit erhobenen Händen aus dem Haus. Mathias Kinder Tina und Herrmann mussten mit ansehen, wie die erschöpften Männer  vor den Fahrzeugen der deutschen Soldaten herlaufen mussten. Es war das letzte Mal, dass sie die Soldaten lebend gesehen haben.

In den folgenden Wochen blieben die Dorfbewohner auf Grund der Kämpfe um sie herum in ihren Häusern. Es war der letzte Atemzug der Deutschen, bevor der Feind sie umzingelte.

Anfang Februar, als die Kämpfe nachließen, wagten sich die Dorfbewohner wieder heraus. Mathias und seine Familie waren auf dem Weg zur Kirche, als sie eine Hand aus dem Schnee herausragen sahen. Der Schnee war langsam am zurückgehen, so das die Körper an der Stelle sichtbar wurden, wo man sie umgebracht hatte. Nicht weit von Hause der Langer Familie…

Als Army Capt. William Everett die 11 Körper untersuchte, hatten sie bereits über einen Monat auf dem hart gefrorenem Boden gelegen, überdeckt von Schnee.

Capt. Everett schrieb: „ Am 15 Februar 1945 habe ich persönlich die Körper der unten aufgeführten Afrikanischen-amerikanischen Soldaten untersucht.“ In einem auf einer Seite zusammengefassten Memo  zählte der Regimentsarzt die Wunden auf. Die meisten wurden durch Schläge mit einem dumpfen Gegenstand, vermutlich einem Gewehr, erschlagen. Es  wurde mehrfach mit einem Bajonett auf sie eingestochen. Der Finger eines Mannes war nahezu komplett abgetrennt. Auf die  Soldaten wurde mehrfach geschossen.

Es war keine Zeit, um die Sache weiter zu verfolgen und Gerechtigkeit zu fordern. Die Alliierten drängten immer weiter nach Deutschland vor und der Europäische Krieg war fast beendet. Der Report schloss mit der Bemerkung: „ Die Straftäter waren ohne Zweifel SS Männer, aber Zeugenaussagen sind zu ungenau, um eine genau Identifizierung der Einheit zu bestimmen…“ Die Untersuchungen wurden geschlossen und als geheim gekennzeichnet.

In den Staaten erhielten Ehefrauen und Eltern der 11 Soldaten einen Brief, in denen der Tod im Kampf mitgeteilt wurde. Viele starben in diesem Glauben.

Heute, meine Damen und Herren, Brüder und Schwestern -ich hoffe, ich darf Sie so nennen- , stehen wir an dem Ort, an dem das Massaker verübt wurde und heute kennen wir die Wahrheit. Wir wissen es, weil ein 12 jähriger Junge die Geschehnisse des kalten Wintermorgens nicht vergessen konnte. Sein ganzes Leben lang konnte Hermann Langer die Verzweiflung in den Augen der Soldaten nicht vergessen, noch die Würde in deren Augen, als sie den Häschern gegenüberstanden. Er konnte auch die mitfühlende Hilfe seines Vaters nicht vergessen. Er konnte auch nicht die Freiheit vergessen, die durch das Opfer dieser 11 Männern erbracht wurde.

In 1994, dem 50sten Jahrestag des Massakers, stellte Hermann Langer ein Holz in Erinnerung der Soldaten auf. Ursprünglich wollte er ein Holzkreuz aufstellen, doch dann bot sich die Gelegenheit, den Stein eines Familiengrabes zu nutzen - Stein ist langlebiger denn Holz.

Mrs Anne-Marie Noel, Mrs. Adda Rikken, Dr. Norman Lichtenfeld so wie viele andere - Veteranen, Soldaten, Zivilisten und Familienmitglieder hier als auch in den USA- erkannten die Möglichkeiten dieses Denkmals und versuchten es zu kaufen. Sie haben es zu dem gemacht, was es heute ist - ein großartiges Denkmal auf einem schönen Gelände mit  jährlichen Zeremonien. Wir haben uns vor fast genau 10 Jahren das erste mal bei der Einweihung hier getroffen, am 23. Mai 2004. Wir beten für die Freiwilligen, die dieses Event an die Öffentlichkeit gebracht haben und die Geschichte der Wereth 11 erzählen, um den gefallen Soldaten dauerhaft die Ehre zu erweisen.

Auch wenn dieses Steindenkmal die Ewigkeit bedeuten kann, es ist nicht genug.  Wie die Bibel schon sagt:“ es müsste in unseren Herzen verewigt sein“. Wir alle wissen, dass die 10 Gebote auch in Stein geschrieben sind - und doch-  wie oft vergessen wir sie. Und wenn wir uns an sie erinnern, sehen wir, wie schön sie in dem Leben derer reflektiert werden, die nach ihnen leben. Unsere Ehre den Männern gegenüber wird nicht nur durch unsere heutige Anwesenheit gezeigt, sondern auch in unserem täglichen Leben - Dankbar für ihre Aufopferung für uns, und mit der Ehre, mit welcher sie ihre Pflichten erfüllt haben.

 

Für mich spiegelt dieses Denkmal ein schmerzliches und furchtbares Ereignis wieder. Es repräsentiert Trauer - Ärger  - und Hass. Und wir dürfen dies niemals vergessen! Aber lasst uns diesen Schmerz versiegeln - auch den Ärger und die Trauer und den Hass - in diesem ruhenden Stein. Nehmen wir diesen Stein, dieses Denkmal, als Altar auf dem wir unsere Opfer bringen - neben den Opfern, den diese Männer gebracht haben.  Und lassen Sie uns die Hoffnung - und das Leben - und die Freude- und die Liebe welches ihre Aufopferung gekostet,  in unserem Herzen lebendig sein. „ Ein Mann kann keine größere Liebe beweisen, als dass er sein Leben für seine Freunde gibt.“

Als Soldat denke ich manchmal an meine Verpflichtung zu sterben -  wenn nötig - um Gerechtigkeit und Wahrheit zu verteidigen. Um die Rechte und die Freiheit aller Menschen zu schützen. Und wenn es soweit kommen sollte - ja, ich würde dafür sterben - aber ich bin auch bereit, dafür zu leben. Die Wereth 11 sind dafür schon gestorben, in der Hoffnung, dass wir nicht dafür sterben müssen. In der Hoffnung auf eine Zukunft mit Frieden und Gleichheit für ihre Kinder.  Dieses Denkmal soll für uns eine Plattform für Hoffnung und Verpflichtung in der Zukunft sein.

Zum Abschluss möchte ich gerne einige Worte  aus einer Rede von Abraham Lincoln zitieren, die er vor über 150 Jahren bei einer ähnlichen Veranstaltung gehalten hat. Es war ein anderer Krieg, ein anderer Kampf und auch ein anderes Denkmal. Aber für diese Gruppe von schwarzen amerikanischen Soldaten im 2. Weltkrieg - die 100 Jahre nach dem Bürgerkrieg immer noch unter der Rassentrennung zu leiden hatten - war es nur eine Wiederholung des gleichen Konflikts.

Wir können diese Erde niemanden widmen, wir können sie nicht weihen, wir können sie nicht heilig sprechen.  Die tapferen Männer, die lebenden und die toten, die hier gekämpft haben, haben diese Erde schon geweiht, weit über unsere wenigen Möglichkeiten hinaus, irgendwas hinzuzufügen oder wegzunehmen. Die Welt wird sich nicht lange daran erinnern, was wir hier gesagt haben, aber sie wird niemals vergessen, für was diese Männer hier gestorben sind. Es ist an uns, den Lebenden, das zu vollenden was diese, die hier so treu und tapfer gekämpft haben, zu beenden. Es liegt vielmehr an uns, die heute hier sind, dass wir diese große Aufgabe vollenden, die wir von diesen ehrenhaften Toten übernommen haben, damit diese nicht umsonst gestorben sind.

 

Von dem winterlichen Schlachtfeld zur warmer Bauernküche;

von der Idee  eines simplen Kreuzes bis zum heutigen Denkmal;

aus unseren Herzen hinaus in die Welt -lasst uns alle ein lebendes Mahnmal für die Wereth 11 sein.

Danke 

 

COL. L. Mitchell Kilgo, Commandant, Signal 5th ,  U.S. ARMY

Le colonel Kilgo est originaire de Newport News, Virginie. Il est entré en service actif en 1988 et est diplômé de plusieurs académies militaires. Il a déjà pu exercer son commandement en divers endroits du monde. Parmi ses nombreuses décorations citons la "Legion of Merit" et la "Bronze Star".

 

Mesdames et Messieurs,

Je suis très honoré de vous parler aujourd'hui et j'exprime ma sincère gratitude à Mme Anne-Marie Noël, Présidente du Wereth Mémorial, pour cette invitation.  Je suis très  heureux de rencontrer  les membres de la famille Langer,  les familles de vétérans du 333rd Field Artillery Battalion ainsi que d'autres personnalités. Dans  l'assemblée, je vois des vétérans ainsi que des membres de différentes forces armées, et  je les remercie pour leur engagement.  Merci à tous les citoyens belges de nous recevoir ici à ce magnifique monument.

Ces dernières années, des orateurs bien plus gradés ont pris la parole à cette tribune  et  aujourd'hui,  c'est un honneur pour moi vu le caractère sacré de cette cérémonie. Je suis très humble car je connais les sentiments très profonds de chacun d'entre vous à l’égard des événements que nous commémorons ce jour. Et c'est peut-être ce qui me qualifie pour prendre la parole: les sentiments que je partage avec vous sur les 11 de Wereth.

En tant que soldat noir, servant dans l'armée des États-Unis — en Europe, au cœur de cette  terre qui fut l'épicentre d'un monde martyrisé en 1944 — je me sens en relation et en parfaite union avec les hommes qui ont servi dans le 333e bataillon d'artillerie de campagne.  Je ressens ce lien avec les citoyens de Belgique et leur compassion envers les onze soldats affamés et transis.  Je ressens cette union avec les descendants de ces hommes ainsi qu'avec les hommes et les femmes du monde entier qui ont œuvré à la reconnaissance de ces événements et qui ont permis aux membres de ces familles de connaître la fin de leur histoire. Et je me sens responsable pour rendre hommage à leur sacrifice. Je suis donc heureux de partager quelques-uns de mes propres pensées et sentiments avec vous aujourd'hui.

Je sais que si vous êtes ici, vous connaissez probablement déjà l'histoire des 11 de Wereth et qu'il n'y a donc pour moi aucune nécessité de vous la raconter. Ainsi, en préparant mes remarques pour aujourd'hui, je me demandais si je ne devrais pas plutôt essayer de parler de quelque chose de nouveau ou différent. Mais ensuite, je me suis demandé quelle pouvait être l'utilité du Mémorial si ce n'est de faire connaître son histoire ? Et la raconter  encore et encore. Je demande donc un peu d'indulgence car  j'aimerais vous lire un bref compte rendu, si bien écrit l'an dernier par le journaliste Jim Michaels dans un article de "USA Today" (journal national américain).

 

"Le 16 décembre 1944,  les Nazis a lancé une furieuse offensive visant  à enfoncer le front des lignes alliées. Ils concentrèrent leurs efforts sur une zone boisée près de la frontière allemande, défendue par une division américaine non encore rompue aux combats.

Le 333e Field Artillery Battalion, une unité entièrement noire, avait pour mission de  soutenir la 106e Division d'Infanterie. Contrairement à ces jeunes recrues encore  inexpérimentées, le bataillon était composé de combattants capables de mettre à mal les chars allemands à de grandes distances avec leurs obusiers de 155mm.

La 106e Division fut victime de ce qui fut une des pires défaites américaines de la guerre. Bon nombre de ses membres furent fait prisonniers et partirent en une longue marche pour la captivité en Allemagne...

Onze membres de la 333e réussirent à s'échapper. Pendant des heures, ils marchèrent dans une neige arrivant à la taille, restant à l'écart des routes dans l'espoir d'éviter les patrouilles nazies. Ils n'avaient avec eux que deux fusils. Épuisés et affamés, les hommes arrivèrent dans le minuscule hameau de Wereth peu avant la tombée de la nuit. Mathias Langer n'hésita pas à leur offrir de l'aide. Il invita les hommes à sa rustique  table de cuisine familiale, où il offrit aux soldats reconnaissants, un peu de pain et du café chaud ...

Les hommes n'avaient pas encore fini de manger quand un véhicule militaire allemand s'arrêta devant la maison, (les nazis ayant probablement été avertis). Les Américains savaient qu'il n'y avait d'autre issue que se rendre et ne voulaient pas causer d'ennui à la famille Langer. Ils sont  donc sortis de la maison  les bras en l'air.

Les enfants Langer, Tina et... Hermann ont vu les hommes épuisés courir devant le véhicule des soldats allemands. Ce sera la dernière fois qu'ils verront  les Américains vivants.

Durant les semaines suivantes, les villageois se terrèrent dans leurs maisons car les combats faisaient rage autour d'eux. C'était le dernier effort désespéré des nazis cernés par leurs ennemis.

Début février, les combats s'étant suffisamment calmés pour que les personnes puissent s'aventurer dehors,  Mathias et les siens se rendirent  à l'église, et c'est alors qu'ils virent des mains émergeant du sol. La neige ayant fondu, les corps étaient visibles, là où ils avaient été abattus, non loin de la maison familiale...

Lorsque le capitaine William Everett examina les 11 corps, ces derniers gisaient sur le sol gelé depuis plus d'un mois,  seulement recouvert d'un linceul de neige.

Le capitaine Everett écrivit dans son rapport: "le 15 février 1945, j'ai personnellement examiné les corps de soldats américains Negro énumérés ci-dessous." Dans une note de service,  quelques lignes, un simple mémo, l'assistant chirurgien régimentaire relata leurs blessures. La plupart avait été tué par des coups à la tête avec un objet contondant, probablement une crosse de fusil. Ils avaient été poignardés à plusieurs reprises à coups de baïonnette. Le doigt d'un homme était presque complètement sectionné. Les soldats ont été touchés à plusieurs reprises.

Le temps manquait pour poursuivre en justice. Les Alliés avançaient sur l'Allemagne et la guerre en Europe tirait à sa fin. Le rapport concluait : « Les auteurs sont sans doute des SS, mais les témoignages disponibles sont insuffisants pour établir l'identification des auteurs et de l'unité responsable »... L'enquête fut close et marquée "Top Secret."

Pendant ce temps, aux États-Unis, les épouses et les parents des 11 soldats reçurent une  lettre les avisant que leur mari ou leur fils était mort au combat. Au fil du temps, la plupart sont morts à leur tour en croyant cette version de l'histoire.

 

Maintenant, Mesdames et Messieurs, frères et sœurs, si je peux vous appeler ainsi  — nous sommes ici aujourd'hui à l'endroit où ce massacre eut lieu, et nous en savons un peu plus sur la vérité. Et cette vérité, nous la connaissons, en grande partie parce qu'un jeune garçon de 12 ans, ne put jamais oublier ce qu'il vit  une froide journée d'hiver en 1944. Tout au long de sa vie, Hermann Langer ne put oublier le désespoir qu'il vit dans les yeux des soldats présents chez lui — pas plus qu'il ne put oublier leur dignité quand ils furent confrontés à leurs ravisseurs. Il ne put non plus jamais oublier l'exemple de compassion de son père. Et il ne pouvait surtout pas oublier la liberté que leur sacrifice a achetée.

En 1994, pour le cinquantième anniversaire du massacre, Hermann Langer a érigé cette croix, à la mémoire de ces soldats. Fait intéressant, il avait prévu initialement de mettre en place une croix en bois, mais il préféra utiliser une croix de pierre d'une tombe de sa propre famille— la pierre étant d'une substance plus permanente et durable que le bois.

Reconnaissant le sens et le potentiel de ce Mémorial, Mme Anne-Marie Noël, Mme Adda Rikken, Dr Norman Lichtenfeld et bien d'autres encore — des anciens combattants, soldats, civils, amis, membres de la famille et étrangers — tous ici et aux États-Unis, ont uni leurs efforts pour acheter le terrain et y développer le mémorial pour en faire ce qu'il est aujourd'hui — avec ses magnifiques monuments et ces cérémonies annuelles. Nous voici presque 10 ans jour pour jour de l'inauguration de ce nouveau  Mémorial, le 23 mai 2004. Et c'est en bénissant les efforts de tous ces bénévoles pour porter ces événements à la lumière que nous avons l'honneur de raconter l'histoire des 11 de Wereth et de continuer l'hommage permanent et durable envers ces soldats tombés au combat.

Mais pour garantir la pérennité de ce Mémorial, la pierre ne suffit pas. Pour être véritablement durable, ce Mémorial doit s'inscrire non seulement sur la pierre, mais, comme le dit l'Ecriture: « dans les fibres profondes  du cœur. » Nous savons tous que les dix commandements ont été également gravés dans la pierre — et pourtant, nous voyons combien de fois ils sont oubliés. Mais quand ils sont mémorisés, comme ils sont beaux, reflétés dans la vie de tous les jours. De la même manière, notre hommage à ces hommes est montré, non seulement par notre présence ici aujourd'hui, mais aussi dans notre vie quotidienne — en étant reconnaissant pour le sacrifice qu'ils ont fait pour nous et l'honneur avec lequel ils firent leur devoir et également en imitant la compassion et l'amour manifesté à eux par un inconnu, mais surtout plein d'espoir dans un avenir meilleur pour lequel ils se sont battus.

Pour moi, ce Mémorial  représente un événement douloureux et horrible. Il représente la douleur — et la colère — et la haine. Et nous ne devons jamais oublier cela ! Mais scellons  cette douleur  — scellons  la haine et le chagrin et la colère, — dans cette pierre solide et statique. Que cette pierre et ce monument, soit l'autel sur lequel nous plaçons notre offrande, à côté de leur sacrifice. Et laissons l'espoir,  la vie,  la joie et  l'amour que leur sacrifice a payé si cher, laissons les vivre  dans nos cœurs. « Il n'y a pas de plus grand amour que de donner sa vie pour ses amis. » (John 15:13).

En tant que soldat, j'ai parfois pensé à mon engagement pour défendre la justice et la vérité, engagement qui va parfois jusqu'à mourir, si nécessaire,  pour protéger les droits et les libertés de chacun. Et s'il s'agit de cela — oui, je vais me mettre en danger. Mais la question qui m'interpelle vraiment,  ce n'est  pas de savoir si je suis prêt à mourir pour cela — mais si je suis prêt à vivre pour cela. Les 11 de Wereth sont déjà morts pour cette cause, avec  l'espoir qu'il ne faudra jamais plus le refaire; dans l'espoir d'un avenir meilleur pour leurs enfants, pour une plus grande liberté et plus d'égalité. Ce mémorial qui rappelle, dans un certain sens, le silence dans lequel les événements entourant le massacre furent enfermés,  devient  la plate-forme d'où notre espoir et notre engagement jaillissent.

En terminant, permettez-moi de partager les mots d'Abraham Lincoln, il y a plus de 150 ans lors d'un rassemblement similaire autour d'un autre mémorial de la guerre. C'était une guerre différente, une autre bataille et un mémorial différent. Mais, concernant un groupe de soldats américains noirs pendant la seconde guerre mondiale — victime de ségrégation presque 100 ans après la guerre civile — cela semble seulement un autre chapitre dans le même conflit général.

 

Abraham Lincoln à Gettysburg :

"Nous ne pouvons pas dédier, nous ne pouvons pas consacrer, nous ne pouvons pas bénir ce sol. Les braves hommes,  morts et vivants, qui se sont battus ici, l'ont consacré, bien au-delà de ce que nous pourrions faire. Le monde ne tiendra pas compte, et ne se souviendra pas longtemps de ce qui se dit ici, mais il ne pourra jamais oublier ce qu'ils ont fait ici.

C’est à nous les vivants à poursuivre l'œuvre inachevée de ceux qui se sont battus ici. C'est à nous, de nous consacrer à la tâche qui nous attend - en intensifiant le dévouement à cette cause pour laquelle ils ont donné le meilleur d'eux même- afin que nous soyons certains que ces morts ne sont pas mort en vain...

D'un champ de bataille en hiver à la chaleur d'une cuisine familiale ;

De l'idée d'une humble croix à ces monuments de pierre;

De nos cœurs, vers le monde — soyons un Mémorial Vivant aux  Wereth 11.

Merci de votre attention.

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